El ácido benzoico, un compuesto orgánico blanco y cristalino perteneciente a la familia de los ácidos carboxílicos, ampliamente utilizado como conservante de alimentos y en la fabricación de diversos cosméticos, tintes, plásticos y repelentes de insectos.

¿Qué es el Ácido Benzoico?

El ácido benzoico y los benzoatos son aditivos comunes en alimentos, bebidas y otros productos. Son productos químicos útiles en los productos manufacturados porque matan o inhiben tanto las bacterias como los hongos y pueden actuar como conservantes.

Ácido Benzoico Beneficios

En general, los productos químicos se consideran seguros cuando se usan en pequeñas cantidades. Sin embargo, hay algunas situaciones en las que pueden ser perjudiciales.

El ácido benzoico se obtuvo primero a partir de la resina de árboles pertenecientes al género Styrax. La resina aromática huele a vainilla y a veces se la conoce como goma benzoína.

Hoy en día, el ácido benzoico se produce a menudo en el laboratorio a partir de otros productos químicos en lugar de ser extraído de la goma benzoína.

Los benzoatos se derivan del ácido benzoico y se utilizan más comúnmente como conservantes alimentarios que el ácido. Algunas personas desarrollan síntomas similares a los de la alergia cuando se exponen al benzoato de sodio.

Cuando el químico reacciona con la vitamina C (ácido ascórbico) en las bebidas bajo ciertas condiciones, se puede producir benceno. El benceno es un carcinógeno. Un carcinógeno es una sustancia capaz de causar cáncer.

Diferencia entre el ácido benzoico y el benzoato de sodio

El ácido benzoico puro es un sólido blanco o incoloro que consiste en agujas o escamas cristalinas. Es un miembro de la familia del ácido carboxílico y tiene la fórmula molecular C6H5COOH.

El ácido benzoico es ligeramente soluble en agua. El benzoato de sodio está estructuralmente relacionado con el ácido benzoico y tiene la fórmula C6H5COONa. Existe en forma de polvo granular y es más soluble en agua que el ácido.

El benzoato de sodio se utiliza más comúnmente como conservante de alimentos que el ácido benzoico debido a su mayor solubilidad en agua.

Sin embargo, el ácido benzoico es un asesino de gérmenes más efectivo. La forma de benzoato de la sustancia química se convierte en la forma ácida de nuestro estómago y se absorbe en el cuerpo a través del revestimiento del intestino delgado.

El ácido benzoico puede transformarse en benzoato de sodio y viceversa. Si el medio ambiente es convenientemente ácido, predomina el ácido benzoico.

Si el medio ambiente no es lo suficientemente ácido y los iones de sodio están presentes -como suelen estarlo- predomina el benzoato de sodio.

El ácido benzoico en los alimentos y otros productos

El ácido benzoico se encuentra en muchas plantas. Se han encontrado cantidades significativas en algunas frutas, especialmente en las bayas, así como en el yogur, ciertas especias y la miel.

El ácido benzoico artificial se agrega a los alimentos y a productos como pastas de dientes, champús, cosméticos y medicamentos para prevenir el crecimiento microbiano.

El ácido benzoico es más efectivo como conservante de alimentos en alimentos ácidos. Parece dañar a los microbios al evitar que fermenten la glucosa, pero también puede tener otros efectos en los microbios.

Historia del Ácido Benzoico

Descrito por primera vez en el siglo XVI, el ácido benzoico existe en muchas plantas; constituye alrededor del 20 por ciento de la goma benzoína, una resina vegetal. Se preparó sintéticamente alrededor de 1860 a partir de compuestos derivados del alquitrán de hulla.

Se fabrica comercialmente por la reacción química del tolueno (un hidrocarburo obtenido del petróleo) con el oxígeno a temperaturas alrededor de 200° C (unos 400° F) en presencia de cobalto y sales de manganeso como catalizadores.

El ácido benzoico puro se funde a 122° C (252° F) y es muy ligeramente soluble en agua.

Tipos de derivados del Ácido Benzoico

Entre los derivados del ácido benzoico se encuentran el benzoato de sodio, una sal utilizada como conservante de alimentos; el benzoato de bencilo, un éster utilizado como acaricida; y el peróxido de benzoilo, utilizado en la harina blanqueadora y en el inicio de reacciones químicas para las preparaciones de determinados materiales plásticos.

Aunque no es el producto químico más peligroso que se puede encontrar en el lugar de trabajo, el manejo adecuado del ácido benzoico es imprescindible para evitar lesiones y riesgos para la salud mientras se está en el trabajo.

Es un compuesto que se encuentra naturalmente en muchas plantas y es un precursor importante para la síntesis de muchas otras sustancias orgánicas.

Ocurrencia del Ácido Benzoico

El ácido benzoico se encuentra más comúnmente en entornos industriales para fabricar una amplia variedad de productos como perfumes, tintes, medicamentos tópicos y repelentes de insectos.

La sal del ácido benzoico (benzoato de sodio) se utiliza comúnmente como regulador del pH y conservante en los alimentos, previniendo el crecimiento de microbios para mantener los alimentos seguros.

Funciona cambiando el pH interno de los microorganismos a un estado ácido incompatible con su crecimiento y supervivencia.

Productos del Ácido Benzoico

Gracias al Ácido Benzoico se pueden obtener diferentes productos:

Benjuí de goma

La goma benzoína también se conoce como resina de benzoína, goma benjamina y kemenyan. Es rico en ácido benzoico natural y tiene un olor agradable. Existen dos tipos disponibles comercialmente: Siam benzoin y Sumatra benzoin.

El siam benzoin se utiliza principalmente en la industria de la perfumería, mientras que el sumatra benzoin se utiliza en el cuidado natural de la salud.

El benjuí de Siam se produce al herir la corteza de un árbol llamado Styrax tonkinensis, que se encuentra en Vietnam, Camboya, Laos y Tailandia.

El benjuí de Sumatra se obtiene de la corteza del benjuí de Styrax, que es nativo de Sumatra. La lesión de la corteza de cualquiera de los dos árboles provoca la liberación de un líquido amarillo.

El líquido se endurece y se convierte en un sólido pegajoso de color amarillo o marrón rojizo.

Tintura de Benjuí

La tintura del benjuí se hace disolviendo la goma de mascar benjuí en alcohol. Tintura compuesta de benjuí, tintura compuesta de benjuí y bálsamo de fraile son tres nombres diferentes que se refieren al mismo producto.

Este producto contiene benzoína de goma y alcohol, así como storax, bálsamo de Tolu y aloe. Storax es una resina exudada por un tipo de árbol de sweetgum y el bálsamo es otra resina vegetal.

Usos de la tintura compuesta de benzoína

La tintura compuesta de benzoína (TCC) es un líquido pegajoso que se aplica a la piel para mejorar la adhesión de la cinta adhesiva y los vendajes médicos.

Algunas veces se aplica en áreas de la piel que están sujetas a alta fricción porque se cree que reduce la posibilidad de formación de ampollas o úlceras.

Algunas personas inhalan vapor de agua caliente que contiene CBT para aliviar la congestión de un resfriado. Es necesario tener cuidado al usar este producto porque puede actuar como irritante respiratorio, así como también como irritante para la piel y el estómago.

Peligros potenciales del ácido benzoico

Los efectos del ácido benzoico dependen de su concentración. A bajas concentraciones el químico no es peligroso para la mayoría de las personas.

Peligros Potenciales del Benzoato de Sodio

Existen varias maneras en las que el benzoato de sodio puede ser perjudicial para las personas. Por ejemplo, puede causar síntomas de seudoalergia en personas sensibles.

Se cree que una respuesta al benzoato de sodio es rara en personas que no tienen ya una verdadera alergia. Sin embargo, la sustancia química puede desempeñar un papel en el aumento de la hiperactividad en los niños, aunque esto no está comprobado.

Producción de Benceno

Cuando el benzoato de sodio reacciona con el ácido ascórbico (vitamina C) en presencia de calor, luz e iones metálicos, se forma benceno. Esta reacción puede ocurrir en los refrescos que contienen los químicos.

Esto es preocupante, ya que el benceno es un carcinógeno. En los Estados Unidos, la FDA (Food and Drug Administration) es consciente del problema.

Entre 2005 y 2007 la FDA descubrió que algunos refrescos contenían benceno por encima del nivel permitido. Desde este descubrimiento, muchos fabricantes han reformulado sus productos para reducir la cantidad de benceno.

Estructura del Benceno y Peligros Potenciales

El benceno tiene muchos usos importantes. Antes de que se comprendieran sus peligros, se utilizaba incluso como reactivo en experimentos químicos escolares. Ahora se usa generalmente con precaución y sólo por químicos que saben cómo manejarlo.

El benceno fue descubierto por Michael Faraday en 1825. Contiene sólo átomos de carbono e hidrógeno y, por lo tanto, está clasificado como hidrocarburo. La molécula de benceno es un anillo de seis lados, como se muestra en el diagrama anterior.

Las líneas simples representan enlaces simples que mantienen unidos a los átomos y las líneas dobles representan enlaces dobles.

Estos efectos incluyen dolor de cabeza, mareos, vómitos, temblores musculares, latidos cardíacos rápidos o irregulares, somnolencia y pérdida del conocimiento. La exposición a una concentración muy alta de benceno puede ser mortal.

La exposición al benceno durante un período de tiempo más largo puede afectar a la médula ósea, disminuyendo su producción de glóbulos rojos y causando anemia.

También puede debilitar el sistema inmunológico. Además, la exposición prolongada al benceno aumenta el riesgo de leucemia.

Seguridad del ácido benzoico, benzoato de sodio y benceno

La mayoría de las personas no necesitan preocuparse por el ácido benzoico y los benzoatos en los alimentos, bebidas y otras fuentes, ya que los químicos generalmente están presentes en pequeñas cantidades.

Además, la mayoría de las personas no están expuestas a altos niveles de benceno.

Sin embargo, algunas personas necesitan preocuparse por el ácido benzoico y el benzoato de sodio, y deben reducir su exposición a ambas sustancias.

También es aconsejable que todas las personas eviten la exposición al benceno tanto como sea posible. Todos debemos ser conscientes de los peligros potenciales de estas tres sustancias químicas estructuralmente relacionadas.

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